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Large Mesozoic mammals found to feed on young dinosaurs

Jan 16, 2005     Email"> PrintText Size

    Mammals in the Mesozoic era (280 million to 65 million years ago) are commonly pictured as tiny shrew-like creatures that were mainly insectivorous, probably nocturnal and lived in the shadow of the dinosaurs.

    The myth is challenged by new discoveries of researchers from the CAS Institute of Vertebrate Paleontology and Paleoanthropology (IVPP) and the American Museum of Natural History in New York. They provide the first direct evidence that some primitive mammals were carnivores and large enough to compete with the dinosaurs for food and even feed on their juveniles.

    In the 13 January issue of the journal Nature, the researchers reported their studies on the fossilized remains of two mammals roaming the land about 130 million years ago, which were dug out from the Yixian Formation in northeast China's Liaoning Province.

    One of them is a new species of mammal, named Repenomamus giganticus, which was more than a meter long and about the size of a large dog. It is the largest Mesozoic mammal ever found, according to the researchers.

    The other finding is a skeleton of the type species of the genus called Repenomamus robustus, which was known previously from complete skull and postcranial fragments. Although smaller than R. giganticus in size, the primitive creature's stomach contents reveal a startling fact that its last meal was a juvenile Psittacosaurus, a herbivorous dinosaur.

    It is the first proof that primitive warm-blooded mammals were predatory carnivores that feast on other vertebrates, including small dinosaurs, say the researchers. It gives a drastically new picture of many of the animals that lived in the age of the dinosaurs. The enlarged and pointed incisors and strong jaw muscles, suggest that Repenomamus should be a predator rather than a scavenger.

    If R. robustus could manage to eat a dinosaur, then its big brother R. giganticus almost certainly could do the same thing, the researchers suggest. However, it may have fed on insects and other food as well, they add.

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